quarta-feira, 30 de abril de 2014

Supervulcões podem explodir a qualquer momento, diz pesquisa


Supervulcões como o Yellowstone, nos Estados Unidos, podem 
entrar em erupção sem terremotos ou outros fatores externos, 
sugere um estudo realizado por especialistas suíços, publicado 
na revista Nature Geoscience.
O imenso volume de magma seria suficiente para causar uma supererupção 
catastrófica, de acordo com um experimento realizado no Laboratório Europeu 
de Radioatividade de Sincrotron (ESRF, na sigla em inglês), 
com sede em Grenoble, na França.

"Nós sabíamos que a hora estava passando, mas não sabíamos o quão rápido:
 o que seria preciso para desencadear uma erupção?", indaga Wim Malfait, p
esquisador-chefe da ETH, uma universidade de tecnologia e ciências 
naturais, em Zurique.Poder simular o calor e pressão intensos desses "
gigantes adormecidos" poderia ajudar a prever um desastre futuro, segundo 
os cientistas.
"Agora sabemos que não precisamos de nenhum fator extra.
 Um supervulcão pode entrar em erupção simplesmente por causa 
de seu enorme tamanho", acrescentou.
"Uma vez que a lava está derretida o suficiente, a erupção pode 
começar num estalar de dedos."

Efeitos devastadores

Há cerca de 20 supervulcões na Terra, entre os quais o Lake Toba, na I
ndonésia e Lake Taupo, na Nova Zelândia.
Supererupções ocorrem raramente, geralmente uma vez a cada cem mil anos. 
Mas quando ocorrem, o efeito é devastador para o clima e ecologia do planeta.
Quando um supervulcão entrou em erupção há 600 mil anos no Estado de Wyoming, 
onde fica hoje o Parque Nacional de Yellowstone, expeliu mais de mil quilômetros 
cúbicos de cinzas e lava na atsmofera – o suficiente para enterrar uma cidade 
grande a alguns quilômetros de profundidade.
"É possível comparar a erupção ao impacto de um asteróide. O risco de que possa 
acontecer a qualquer momento é pequeno, mas quando acontece as consequências são catastróficas", afirma Malfait.
Entender o que desencadeia uma megaerupção continua sendo uma 
questão difícil de responder.
Um mecanismo possível pode ser o aumento da pressão sobre a câmara magmática
 gerada pelas diferenças entre a densidade do magma e das rochas que a rodeiam.
"O efeito é similar ao segurar uma bola de futebol embaixo d’água. Quando 
você solta, a bola sobe, impulsionada pela densidade da água", explica o cientista.
Mas ainda não se sabe se só este efeito é suficiente. É possível que um gatilho 
adicional, como uma injeção repentina de magma, uma infusão de vapor de água 
ou um terremoto também seja necessário.


Cápsula de diamante foi aquecida até a temperatura da crosta terrestre

Simulação

Para similar a intensa pressão e o calor na caldeira de um supervulcão,
 os pesquisadores visitaram o ESRF em Grenoble, onde usaram uma estação 
experimental.
Eles preencheram uma cápsula de diamante com magma sintético e a 
borbardearam com raios-X para aumentar a pressão e avaliar as mudanças 
causadas em seu interior.
"Quando medimos a diferença de densidade entre os magmas líquido e sólido, 
pudemos calcular a pressão necessária para provocar uma erupção espontânea", 
disse Mohamed Mezouar, cientista da ESRF.
"Recriar as condições na crosta terrestre não é tarefa fácil, mas com os meios 
corretos é possível manter o magma líquido estável em até 1,7 milºC."
O experimento mostrou que a transição de magma sólido para líquido cria uma
 pressão que pode provocar rachaduras em mais de dez quilômetros da crosta
 terrestre acima da câmara do vulcão.
"A penetração do magma nas rachaduras eventualmente chegam à superfície terrestre.
 E à medida que sobe, expande violentamente, causando uma explosão," 
explicar Carmen Sanchez-Valle, da ETH .
A boa notícia é que se um vulcão como o Yellowstone estiver à beira da erupção, 
emitirá um alerta, tranquilizou Malfait.
"O solo provavelmente seria elevado em centenas de metros", afirmou, 
acrescentando que os cientistas acreditam que o vulcão atualmente tem entre 
10 e 30% de magma parcialmente derretido.
"Para que a pressão seja suficiente para causar uma erupção, seria necessário 
que esse índice seja de 50%."


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